Dette er ett utdrag for artikkelen fra Vg med tittelen «På vei til Premier League med «data-fotball»» (http://www.vg.no/sport/fotball/premier-league/paa-vei-til-premier-league-med-data-fotball/a/23448569/)

Bak Brentford-eventyret står den mediesky, litt småmystiske Matthew Benham, som foreløpig skal ha investert minst 6-700 millioner kroner i favorittklubben sin.

Han sier ikke så mye, men får til desto mer.

Benham skapte sin formue (uvisst hvor stor) gjennom gambling, det meste i Asia, og visstnok ikke av den tilfeldige sorten. Som utdannet fysiker fra Universitetet i Oxford gikk han systematisk til verks, og skal ha konstruert tunge analysemodeller som viste hva som førte til at enkelte fotball-lag vant oftere enn andre.
Fotball-laboratorier

I 2003 etablerte han Smartodds, et bettingfirma som også har spesialisert seg på statistisk fotballresearch. Både profesjonelle gamblere og spillselskaper er blant kundene. Benham, med bostedsadresse Sveits, eier også oddsselskapet Matchbook og andre selskaper.

I tillegg kontrollerer han to fotballklubber, og akkurat nå kan det trekkes en lang suksessrik fotballtråd over Nordsjøen, fra Vest-London til Jylland, fra Brentford til Midtjylland.

Benham trekker i den tråden, og han overlater ingenting til tilfeldighetene der heller. Begge klubbene kan ende opp som «fotball-laboratorier», drevet fremover av matematiske analyser.

• •  Benham kjøpte konkurstruede Midtjylland for rundt 70 millioner kroner i fjor sommer. I tillegg har klubben brukt flere titalls millioner på å hente seks spillere i løpet av sesongen, og det ser ut til å betale seg. Midtjylland, slått sammen av Ikast og Herning i 1999, har så godt som vunnet sitt første seriegull. Seks serierunder før slutt er det 12 poeng ned til Ståle Solbakkens FC København.

• • Og Benham har altså investert godt over en halv milliard kroner i Brentford, siden han ble majoritetseier sommeren 2012. Før det var han bare inne med en mindre eierdel, og hadde et mystisk-stempel. – Mystisk er ikke et dårlig adjektiv å bli koblet til. Det kan jeg leve med. Folk har kalt meg mye verre ting enn det, uttalte Benham i fjor. Brentford var på «nivå 3» da han tok styringen, og hadde ikke vært høyere på 20 år. Nå er klubben i playoff-semifinale mot Middlesbrough for opprykk til Premier League. Det første oppgjøret spilles hjemme på sjarmerende, men utdaterte Griffin Park i kveld. Det er Brentfords største kamp siden 1930-tallet.
– Vedder ikke imot

Et nytt stadion er på vei, og planen er at det skal spilles Premier League-fotball der om ikke altfor lang tid.

– Jeg vil ikke vedde imot at det skjer, sier Uwe Rösler, og det høres jo ganske smart ut, når Matthew Benham er på motsatt side.

– Da jeg var der brukte vi stort sett dataene ved spillerkjøp. Benham hadde full oversikt over all informasjon på alle spillere. Dersom vi ønsket å hente den eller den, fikk vi tilbakemelding på hvordan spilleren scoret i data-analysene. Smartodds opererte med en rangering på én, to eller tre stjerner, og dette var selvsagt veldig verdifullt for en klubb som Brentford, som har begrensede ressurser. Brentford er avhengig av å kjøpe riktige spillere, påpeker Rösler, som forteller at rundt halvparten av det som nå er Brentfords førsteellever ble hentet inn da han var manager.
Sparket manageren

I Matthew Benhams første sesong som eier, var Brentford og Rösler bare et misbrukt straffespark unna direkte opprykk, men endte med å tape playoff-finalen. Året etter rykket klubben opp i Championship (nivå 2) for første gang på 21 år.

Rösler forsvant midtveis i sesongen til det som den gang var en større jobb i Wigan. Sist helg vant Brentford 3-0 over nettopp Wigan, klubben som vant FA-cupen for to år siden, men som denne våren rykket ned til «nivå 3». Rösler hadde stor suksess i det første halvåret i Wigan, men måtte gå etter en tung start i fjor høst.

Hans etterfølger i Brentford var daværende sportsdirektør Mark Warburton. Han ledet klubben rett opp til «nivå 2». Foran denne sesongen tippet de fleste at Brentford ville slite i bunnstriden.

Benhams analyseteam regnet seg frem til at det ville bli sjette- eller syvendeplass. Brentford, kjent for sprudlende offensiv fotball, ble nummer fem…

– Som alle andre lag vil vi prøve å komme oss opp i Premier League. På et eller annet tidspunkt vil vi gå for det, om x antall år. Jeg vil ikke gi noe tidsperspektiv offentlig, men det er oppnåelig, uttalte Benham i et sjeldent intervju med London-avisen Evening Standard i fjor. Det har nok gått fortere enn han tenkte.

Likevel ble det allerede i januar klart at manager Warburton ikke får fortsette. Årsaken er uenighet om hvordan Brentford skal ledes i fremtiden. Benham vil ha en enda mer systematisk tilnærming, slik det fungerer i hans danske klubb.
Det piper i telefonen

Der er det slik at når dommeren blåser for pause, da piper det i telefonen til Midtjylland-trener Glen Riddersholm.

Fra Benhams kontorer i Nord-London er 1. omgang analysert ned til minste detalj; dueller, taklinger, dødballer, hvor ofte laget har vært i «de farlige sonene», hvor ofte motstanderen har vært der, hvor store sjanser Midtjylland har skapt, hvor store sjanser de har fått imot, hvor feilene gjøres, hva de lykkes best med. Og så videre.

Alt er matet inn i en database, og på fem områder, definert som helt sentrale for utfallet av en fotballkamp, ender det opp med en «rating», et tall som skal vise hvor godt Midtjylland har spilt. Konklusjonen sendes til Danmark. Tallene gjennomgås, og treneren har muligheten til å gjøre justeringer han ellers kanskje ikke hadde tenkt på.

Det er ikke slik at Riddersholm «overstyres» fra London, men Midtjyllands sportslige ledelse fôres med all tilgjengelig informasjon.

– Jeg tror vi kan si dette er unikt i verden, sa sportsdirektør Claus Steinlein da VG besøkte den danske klubben midt i mars. – For et år siden tenkte vi med magen. Var det en god kamp eller en dårlig kamp, så kjente vi det på magefølelsen. Nå gjør analysene fra Smartodds at vi kan se på statistikken og diskutere med hodet isteden, forklarte Steinlein.

Midtjyllands nye nøkkelspillere, de som er ansatt i Smartodds, sitter verden rundt, gransker over 60 ligaer og tilrettelegger materiale slik at Midtjylland både skal vinne så mange kamper som mulig, og skal foreta de riktige valgene på overgangsmarkedet. Alle de nyinnkjøpte denne sesongen er først «godkjent-stemplet» av Smartodds.

«Moneyball»-likheter

Midtjyllands prinsipper kan minne om de Oakland Athletics brukte i Major League Baseball i 2002. Oaklands sportsdirektør Billy Beane hadde stor suksess med bruken av matematikeren Peter Brand. Oakland brukte avansert databasert materiale, hentet spillere som var «oversett», vant 20 strake kamper og gikk til sluttspillet – langt over det man kunne forvente (senere filmatisert med Brad Pitt i rollen som Beane).

Det var den danske coachen, suksessforfatteren og fotballtreneren Rasmus Ankersen som koblet Benham og Midtjylland. I sin jakt på å utvikle Brentford tok Benham kontakt med Ankersen, som jobber som rådgiver for idrettsutøvere og businessmenn. De fant tonen såpass bra at Ankersen like godt foreslo at engelskmannen burde kjøpe Midtjylland også. Ankersen hadde tidligere vært trener i klubbens ungdomsakademi, og mente Midtjylland hadde potensial.

Benham dro til Jylland, ble så begeistret over det som ble presentert at han skaffet seg 78 prosent av aksjene og Ankersen ble plassert som styreformann. «Det siste året har jeg lært at de smarteste folkene i fotballen er de som jobber i betting-industrien, for de har en mye mer rasjonell tilnærming,» uttalte Ankersen til The Guardian for et par måneder siden.
Farlige soner

Sportsdirektør Claus Steinlein vil ikke ut med detaljer rundt hva de ser spesielt etter under kampene, men det er en dårlig skjult hemmelighet at mye handler om de såkalte «farlige sonene»:

– Ja, vi ser etter spesielle soner, og vi ender opp med fem tall, der vi kan konkludere med om vi har spilt bra eller dårlig. For eksempel hvor mange vi har i feltet, hvor mange pasninger vi bruker før vi kommer til avslutning. Det kan være tusen ting vi ser etter, og så ender vi opp med fem tall, forklarte Steinlein. Dødballer er en vesentlig del av analysene, og på det området har Midtjylland kanskje vært best i Europa denne sesongen.

Trener Glen Riddersholm understreket likevel at det ikke bare er å få en haug med tall, og så ta seriegull.

– Vi må aldri glemme menneskene bak tallene. Jeg er veldig, veldig glad for all statistikken vi får tilgang til. Det gir oss et fantastisk grunnlag. Men det er for tidlig å konkludere med hva Benham og Smartodds har betydd. Og vi er ikke i nærheten av å ta ut det potensialet som ligger i statistikkene, poengterte Riddersholm.

Midtjylland har som mål å spille europacup-gruppespill tre ganger innen 2020. Skulle det bli Champions League, er det gode penger å hente.
Fortsatt gode venner

Skulle Brentford ende i Premier League, er det snakk om mye større summer. Men  manager Mark Warburton er tilsynelatende ikke like begeistret for bruken av data som Riddersholm i Midtjylland.

Warburton skal ha gitt styret beskjed om at han er bedre enn noen matematiker til å  gjenkjenne, skape og utvikle et godt lag. Han skal også ha vært helt uenig da ledelsen ønsket å hente inn en italiensk dødballekspert.

– Vi er uenige om veien videre. Det er enkelte ting du enten er med på, eller føler at du må si nei til. For meg hadde ikke dette fungert. Klubben ville gå i en annen retning. Det er en risiko, men jeg er sikker på at de har lagt gode planer, sa Warburton til engelsk presse denne uken.

Han understreket at han fremdeles vil ha et nært forhold til Matthew Benham.

– Vi vil fortsatt være venner. Folk sier at jeg har tatt dette veldig profesjonelt, men man er nødt til å ha respekt for det faktum at noen har brukt så mye penger på en fotballklubb og sørget for at den nå drives veldig godt, sier Warburton, det naturlige midtpunktet da Brentford-fansen stormet banen etter seieren over Wigan.

Og manageren er naturlig nok en veldig populær mann. Matthew Benham tar en sjanse når han velger å gå i en annen retning.

Men vær ikke i tvil: Det er en kalkulert risiko.

 

 

 

Dette er ett utdrag for artikkelen fra Vg med tittelen «På vei til Premier League med «data-fotball»» (http://www.vg.no/sport/fotball/premier-league/paa-vei-til-premier-league-med-data-fotball/a/23448569/)

Hva synes du? Vi setter pris på DIN mening!